GREENFIELD – El Espino florece para Pucobre

Proyecto El Espino de Pucobre

Yacimiento estrella del portafolio de Pucobre, sociedad liderada por Juan Hurtado Vicuña, buscaría financiar los US$624 millones del Capex a través de socios, créditos o desembolsos propios, entre otras opciones.

Por Alfredo Galleguillos C. // Fotos Pucobre y Sonami

Con una inversión de US$ 624 millones, el proyecto minero El Espino prevé la explotación de un yacimiento ubicado en la cuesta del mismo nombre, ubicada a 35 kilómetros al norte de la ciudad de Illapel, en la Provincia de Choapa, Región de Coquimbo. La iniciativa de capitales nacionales busca producir aproximadamente 2.300.000 toneladas secas de concentrado de cobre con contenido de oro, durante 16 años, y 76.000 toneladas de cátodos de cobre de alta pureza mediante lixiviación y SX-EW, durante 11 años.Juan Hurtado Vicuña

En abril de 2013 se inició la tramitación del Estudio de Impacto Ambiental (EIA) de El Espino, cuyo titular es la Sociedad Punta del Cobre (Pucobre), ante el Servicio de Evaluación Ambiental de Coquimbo. Sus integrantes emitieron su voto favorable mediante una Resolución de Calificación Ambiental (RCA) fechada el 6 de enero pasado.

Controlada por Juan Hurtado Vicuña, Pucobre plantea utilizar el método de rajo a cielo abierto para extraer del orden de 135 millones de toneladas de mineral, tanto sulfurado como oxidado, en un lapso de 16 años. Según la RCA, los sulfuros serán sometidos a varias fases de chancado y luego transferidos a una planta concentradora para su molienda y flotación. En cuanto a los óxidos, se depositarán en un acopio específico, para luego comercializarlos “a terceros que cuenten con los permisos correspondientes”.

Características

El relave producto de la etapa de flotación se conducirá a un tranque de relaves filtrados con una capacidad máxima de 150 millones de toneladas, “suficientes para toda la vida útil del proyecto”, precisa la resolución. De acuerdo a la empresa, el relave tendría un contenido de agua cercano al 17%, lo que reduciría el riesgo de filtraciones.

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Sulfuros y óxidos conforman las reservas de El Espino, ubicado en Illapel, Región de Coquimbo.

Entre las particularidad de la operación resalta la utilización de agua de mar para abastecer los requerimientos industriales y de agua potable. El recurso será captado a una tasa de 180 l/s en un punto ubicado al norte de Puerto Oscuro y se impulsará a través de un acueducto de 64 kms hasta el yacimiento.

En la resolución aprobatoria se introdujeron algunas observaciones al proyecto. Una de las principales está la realizada por la seremi de Obras Públicas, Mirtha Meléndez, quien advirtió sobre los efectos en la ruta por donde transitará el transporte de alto tonelaje de las operaciones. El camino tomaría la ruta 49 por Illapel y la ruta 71 por Canela, siendo ésta última localidad afectada en su zona urbana.

Según ha revelado Pucobre, la sociedad trabaja en obtener “los permisos sectoriales y en el desarrollo de la ingeniería de valor”. Esta última se refiere a la búsqueda de optimizaciones en los procesos que hagan factible una reducción en el Capex. La compañía ha señalado que la etapa de construcción del rajo podría extenderse dos años, durante los cuales se demandaría una mano de obra de 2.700 trabajadores. Durante la operación, El Espino demandará poco más de 600 operarios.

Prioridad: invertir

Pucobre opera actualmente tres yacimientos y dos plantas: Mina Punta del Cobre (subterránea, Copiapó); Mantos del Cobre (subterránea, Copiapó) y Venado Sur (rajo, Copiapó); y las Plantas San José (concentradora, Tierra Amarilla) y Biocobre (cátodos por lixiviación, Copiapó).

Pucobre Biocobre
La planta Biocobre es pionera en el uso de reactivos biológicos para procesar óxidos.

Hace poco más de un mes, Pucobre refrendó su interés por potenciar sus activos mineros, así como de acrecentar sus inversiones para aumentar su posición de mercado. Así quedó reflejado en el acta de la junta de accionistas del 12 de abril pasado, en que los directores reafirmaron que la sociedad otorgará “prioridad a las inversiones para optimizar su capacidad productiva y materializar aquellas iniciativas y proyectos mineros que le permitan cumplir con su principal objeto social”.

En cuanto al financiamiento de El Espino, Pucobre analiza al menos cuatro alternativas, complementarias a la utilización de recursos propios. Entre ellas, los directores acordaron evaluar “créditos de bancos e instituciones financieras, aumentos de capital, incorporación o asociación con terceros, emisiones de deuda y otras alternativas que se encuentren disponibles o una combinación de ellas”.

De concretarse, este proyecto será el de mayor envergadura de la empresa. Actualmente, Pucobre también está desarrollando -junto a Codelco- el proyecto Tovaku, con el que proyecta producir un promedio de 40.000 toneladas de cobre fino al año y que se emplazará en las comunas de María Elena y Tocopilla, Región de Antofagasta.

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