Especial Exploración: UNA APUESTA INDISPENSABLE

Exploración

Entre 2014 y 2015 la inversión en exploración en Chile retrocedió un 13,1%. No obstante, la caída fue menos profunda que en otros países mineros, que en promedio disminuyeron en -18,3% en capital para este item.

Por Alfredo Galleguillos C. // Gráficos de Cochilco // Fotos Codelco

“Las empresas mineras saben poco de geología”. Así lo señalaba al inicio del actual ciclo de los commodities un geólogo y alto ejecutivo de una de las grandes cupreras que operan en Chile. Según el experto, un enfoque rotundamente grave ante la situación que comenzaba a vivir el rubro exploración ante los recortes presupuestarios. “Cuando baja la productividad y cae la calidad mineralógica de un yacimiento, más se necesita encontrar reservas más valiosas”, decía.

Las empresas mineras no siempre han seguido esta lógica. En muchos casos el presupuesto para exploración es uno de los primeros que sufre recortes. La inversión en exploración minera en Chile decreció 40,58% hasta los US$615 millones en 2015, respecto a los US$1.035 millones que se desembolsaron en 2012, el monto más alto desde 1999. Así se desprende de un reciente estudio de Cochilco, en el cual se precisa que entre 2014 y 2015 la inversión retrocedió un 13,1%. No obstante, estuvo bajo la caída promedio a nivel mundial de 18,3%.

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“Chile arriesga el liderazgo en minería si no invierte en exploración. Con al menos el 36% de las reservas mundiales de cobre, Chile sólo hace el 5% de la inversión mundial en exploración. Canadá por otra parte, con el 2% de las reservas hace el 17% de las inversiones mundiales en exploración”, expresaba hace un par de años Cristóbal Undurraga, ex director ejecutivo de InnovaChile y ex gerente de Emprendimiento de Corfo.

Fondos de riesgo

El experto explica que la exploración, por su naturaleza, es una actividad asociada con niveles de riesgo que deben ser calculados al iniciar las labores que requieren el movimiento y uso de activos de alto valor. Por ende, señala que se necesitan fondos que ayuden a financiar los procesos de exploración, especialmente para la pequeña y mediana minería.

“Las grandes empresas mineras suelen financiar sus proyectos en mercados internacionales de capital o deuda. Mientras en Canadá hay casi 1.400 empresas mineras, en Chile sólo hay seis”, precisa el ejecutivo. Para las Pymes, las vías para costear campañas de exploración son prácticamente inexistentes, debido a las políticas de riesgo del sistema bancario. Para superar este escollo, Corfo creó el Fondo Fénix, que, a principios de la década, dio impulso a varias iniciativas mineras, con un capital de US$150 millones aportados por la entidad estatal y privados.

Bolsa de Valores

“El rol de las bolsas de valores para financiar las empresas mineras junior es fundamental por la cuantía de recursos que es posible capturar para poder realizar trabajos de exploración en forma profesional, a escala mayor e incluso en diversos países”, indica otro reporte emanado este año de la misma comisión asesora del Ministerio de Minería, “Panorama actual de la exploración y su financiamiento”.

“Otro tipo de financiamiento tradicional, como bonos o créditos bancarios a través del mercado de capitales, no es factible de obtener debido a que los flujos de estas empresas son altamente inciertos”, refrenda Cochilco. Según sus analistas, “las bolsas de valores se transforman en la mejor plataforma y mecanismo para que una compañía junior difunda su proyecto a los inversionistas en forma pública, transparente y global”.

Destino Rentable

Otra mirada es la de convocar inversores internacionales, un argumento que Chile esgrime sobre la base de ser el país con mayor potencial de reservas en el mundo. Así se planteó en la Semana Cesco 2016, ocasión en que la ministra de Minería, Aurora Williams, destacó que “en las últimas décadas, nos hemos consolidado como un país líder en la producción de cobre en el planeta. Si en 1990 Chile representaba un 17,7 % de la producción global, en 2015 produjo 5.764 millones de toneladas métricas de cobre, equivalentes al 29,9% de la producción mundial”.

Williams recalcó que “hoy nos encontramos con que nuestro país ocupa el cuarto lugar mundial como destino de exploración minera, y su participación subió a 7 % en 2015, luego del 6,6% registrado en 2014”. Este lugar en el ranking mundial se ha conseguido “dado que la inversión en exploración ha bajado más en el mundo que lo experimentado en Chile. El mundo presenta una reducción de un 18%, mientras que nuestro país disminuyó al ritmo de un 13%”.

La hora decisiva

Ubicar un yacimiento de cobre no es una tarea sencilla. Un paper de Ricardo Floody, de División El Teniente, y Patricio Cuadra, de Codelco Casa Matriz, explica el proceso de exploración minera.

Señalan que si existe una evaluación favorable de las tres etapas de exploración –básica, intermedia y avanzada- se realiza el estudio de factibilidad, que determina la rentabilidad del yacimiento bajo una variedad de condiciones de mercado. Se define la ingeniería de minas, incluyendo el método de explotación, la metalurgia, y el transporte, además de los costos de producción y los recursos requeridos para desarrollar la mina.

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