BROWNFIELD: La Jugada Maestra de AMSA

De principio a fin las sinergias caracterizan a Óxidos Encuentro (OXE). Primero, constituye un atajo a reservas por 1.000 millones de ton del proyecto sulfuros, implicando un ahorro de US$ 200 millones. Además, compensa el descenso en la producción de cátodos de Centinela. Un diseño justo para el momento minero.

Por Alfredo Galleguillos Castro

Al primer semestre de este año, Antofagasta plc, matriz de Antofagasta Minerals (AMSA)– la mayor minera privada local anunció que sus operaciones produjeron 323.300 millones de toneladas de cobre, 6,6% más que en igual período del año anterior. Un verdadero alivio, considerando el descenso de las leyes, la baja cotización del cobre y otros problemas de productividad y acceso a insumos críticos.

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Distrito Centinela. Pulse para ampliar

Previendo este escenario, Antofagasta plc reaccionó en forma anticipada a través de un set de acciones, con el objetivo estratégico de mantener posición en el mercado nacional e internacional. Primero, un ajuste en el costo directo (C1) de sus faenas, que entre enero y junio de este año mejoraron 14,9% respecto a 2015. Otra línea comprendió el desarrollo de activos como Antucoya y Centinela. Además, a fines de 2015 Antofagasta Minerals se sumó en partes iguales a Minera Zaldívar, compartiendo la propiedad con Barrick Gold.

En la Región de Antofagasta el conglomerado resolvió impulsar sus pertenencias asociadas a Minera Centinela (MC), filial que contribuyó en 2015 con el 39% de los ingresos de AMSA.

La estrategia consistió en mantener el posicionamiento de esta filial, especialmente en materia de óxidos. Si bien, las operaciones de El Tesoro y Esperanza mantenían un aporte menor, a fines de 2015 se registró lo que los geólogos venían anunciando: un severo detrimento en el material procesado, lo que dejaría a la planta de EW con una tasa de ocupación 40% menor a su capacidad nominal. En otras palabras, los activos entregarían a la compañía una rentabilidad menor a la proyectada.

Ubicada al este de Sierra Gorda, sobre 2.000 msnm en la Región de Antofagasta, MC tiene su origen en 1979 cuando firmas extranjeras descubrieron cobre y oro. Pronto, las propiedades –El Tesoro y Esperanza- pasaron a AMSA, que en 2014 las fusionó.

Nuevos hallazgos

Cinco años de exploraciones iluminaron nuevo potencial: Óxidos y Sulfuros Encuentro, con reservas por 178,8 Mt de cobre fino y 1.021 Mt de concentrado, respectivamente.

El primero en recibir luz verde fue Óxidos Encuentro (OXE), cuya inversión ha sido de US$ 636.000 millones. Corresponde a uno de los ocho activos que posee este distrito y el único en construcción. Su aporte, por ocho años, alcanzará 50.000 ton anuales de cobre fino.

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Documento asociado:
Resolución de Calificación Ambiental Proyecto OXE
Comisión de Evaluación Ambiental Antofagasta
Enlace externo, archivo PDF
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La iniciativa comprende la explotación a rajo abierto y beneficio de minerales lixiviables para obtener una solución rica en cobre (PLS), que se transportará 15 kms hasta la planta de electro-obtención de Centinela (particularmente, en ex Tesoro). La extracción minera tendrá un máximo de 200 ktpd.

Comisionamiento

Uno de los expertos a cargo del desarrollo de Óxidos Encuentro es Juan Pablo Palma, ingeniero de planificación mina en la Gerencia Corporativa de Proyectos de Antofagasta Minerals. Tras participar en la Conferencia Minin 2016 con la ponencia “Óxidos Encuentro, Planificación Estratégica y Caso de Negocios: Prestripping con Beneficios”, compartió con Revista Minería Total los detalles de esta iniciativa.

Ingeniero Civil en Minas de la U. de Santiago, Palma confirma que OXE ya inició sus operaciones, tras un prestripping que comenzó a comienzos de 2015. El mineral oxidado quedó expuesto en febrero de este año y, en mayo, partió el comisionamiento. La puesta en marcha definitiva se prevé para fines de este año.

Ubicación estratégica

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Visión transversal de prestripping. Pulse para ampliar

“Óxidos Encuentro se encuentra inmerso en dos activos que están en etapa de factibilidad. Como está concebido, Óxidos Encuentro corresponde al inicio del desarrollo y al crecimiento del distrito en la parte sur del sector”, precisa. Estos otros dos proyectos corresponden a la expansión de la línea de sulfuros del distrito, que entregará más de 250.000 tpd.

Al revisar un mapa de la zona, se aprecia la ubicación estratégica de OXE, justo “encima” del depósito donde se localizan las reservas sulfuradas, fases 1 y 2. Es decir, los óxidos ocupan la capa geológica “superficial”.

“El avance de Óxidos Encuentro apalanca el desarrollo y crecimiento del distrito”, señala Juan Pablo Palma. “OXE, por así decirlo, corresponde a un prestripping de Encuentro Sulfuros, ya que estamos ayudando a extraer más de 460.000 millones de toneladas que están sobre las reservas de sulfuros. Sin esto el prestripping de Encuentro Sulfuros sería una tarea muy, muy grande”.

Millonarios ahorros

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Sumatoria de la producción de óxidos de Centinela más Óxido Encuentros. Pulse para ampliar

Según el ingeniero, “realizar el rajo y extraer los óxidos representa ahorros superiores a US$ 200 millones (VPN) a la línea de sulfuro”. En forma adicional abre “una ventana a los minerales de menor calidad que están en Esperanza Sur”, acota.
Entre las condicionantes del plan minero se incorporó utilizar la planta electro-winning de MC.

“De esta manera, Óxidos Encuentro compensa la caída en la producción de Centinela”, afirma Palma. Para lograr sincronía con el desgaste de MC, la planificación de OXE propuso iniciar la extracción este mismo año (al minimizar el período de prestripping). Como consecuencia, se obtendría una disminución en el Capex y el Opex global.

El diseño incorporó un elemento radical: “cambiar la filosofía de la construcción del proyecto, en el sentido que ahora AMSA se haría cargo”. La firma dejó a un lado la fórmula de externalizar la faena y los riesgos asociados, a través de típicos contratos EPCM (Engineering, Procurement, Construction and Management). La decisión incidió positivamente en el Capex y, adicionalmente, otorgó mayor control del detalle de las ingenierías y de las áreas involucradas.

Secuencia de fases

Durante la fase de factibilidad del rajo se desarrollaron análisis para determinar cómo se podría obtener el mayor valor del cuerpo mineralizado y, lógicamente, facilitar la decisión de hacer la inversión. En seis escenarios posibles se practicaron varios trade-offs.catodos-minera-centinela

El objetivo fue encontrar la mejor secuencia para explotación. Las variables incluyeron avance vertical e interferencias, ancho mínimo de fases operativas a 80 metros, orientación de los accesos considerando –desde la fase inicial del diseño- la distancia de transporte, y las sinergias con Mina Centinela y proyecto Encuentro Sulfuros. Esto se aprecia en el layout de la mina y en el tipo de equipamiento.

Concluida la evaluación previa, la secuencia de fases seleccionada pasó a un proceso de reevaluación según tamaños de rampa, con la condición de admitir equipos de dimensiones mayores.

La idea consistía en sacar partido a las unidades que quedaran disponibles en Minera Centinela. “Se procedió a evaluar distintos anchos de rampas y distintas combinaciones dentro de las fases. Por ejemplo, el caso 1 consideraba todas las fases con un ancho de 30 metros. En el diseño 2, en tanto, solamente la fase 1 –la única involucrada con el prestripping- seguía esta norma y, a partir de la siguiente fase, aumentaban los anchos de rampa. Y, en el último caso, todas las fases tendrían un ancho de 35 metros”.

Rampa flexible

Finalmente, el set de diseño elegido posee un ancho de rampa para el prestripping de 30 metros (fase 1); posteriormente, a partir de la segunda fase, habrá anchos de rampas mayores, de 35 metros, para incorporar equipos de Centinela.

“Desde el punto de vista económico y del riesgo, se consiguió un mejor desempeño. Principalmente, se logró incorporar una cantidad de 132,6 millones de toneladas de reserva, a 0.49 ley de cobre total y una tasa de estéril de 2.43”, detalla el ingeniero.

El diseño final contempla al menos dos accesos durante la fase de extracción de material estéril. Se estableció un movimiento máximo de 70 millones de tpa y una capacidad para lixiviar 10 millones de toneladas anuales, que desde 2018 agregará 10 millones adicionales de ROM (Run of Mine, ripios lixiviables).

Fast Track

El estudio terminó a finales del año 2014. “Como queríamos iniciar la producción de Óxidos Encuentro el año 2016, dada la ventana de capacidad de tratamiento en la planta de EW de Centinela, el cronograma se vio severamente ajustado”, comenta Palma. “Para llegar en los tiempos adecuados al inicio de la producción, se hizo una especie de fast track, y se aprobó a comienzos del año 2014 el comienzo de las obras tempranas. Debido a que no teníamos equipos propios disponibles, la compañía decidió la utilización en el prestripping de un contratista para así tener la producción en el plazo y llegar a los minerales en febrero de este año”, manifiesta el ingeniero.dsc_0261

Bien se adaptaron a este escenario las rampas de 30 metros del diseño de la mina para la fase 1, pues la maquinaria de los contratistas se ajustó sin inconvenientes. Esta decisión se confirmó como correcta al tener certeza del rol que tendrían los contratistas en la fase 1. Además, era la mejor opción al comparar el costo de las alternativas. Por un lado, la compra de equipos nuevos o, por otro, mantener al contratista más allá del prestripping.

“La alternativa que seleccionamos -la que aportó mayor valor- fue mantener a este contratista más allá del prestripping. Hablamos de un proyecto que es bastante corto, ocho años. El buen desempeño de este contratista logró aportar inducciones al Capex de alrededor de US$ 50 millones y cumplir con todas las exigencias durante el prestripping”, asegura.

OXE aportará al plan actual de Centinela Óxidos con un total de 400.000 toneladas de cobre fino hasta el año 2023, con un promedio anual de 50.000 toneladas. El proyecto cumplió con las premisas y, sobre todo, la política financiera de la empresa. “Un objetivo claro es no dañar la solidez de esta compañía. Por ende, nosotros también queríamos poner nuestra cuota”, expresa el ingeniero en Minas.

Fotos AMSA

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