BROWNFIELD: Rumbo al Cobre “Zero” Arsénico

Ecometales
  • Ecometales Limited, filial de Codelco, está terminando la ingeniería de factibilidad de su proyecto Planta de Lixiviación de Concentrados de Cobre,  PLCC.
  • Permitirá transformar cobre con arsénico de Chuquicamata Subterránea en un “saludable” PLS para cátodo y un desecho inocuo para el medio ambiente.

Por Alfredo Galleguillos C. // Fotos Codelco

En las cercanía de Chuquicamata opera la Planta de Abatimiento de Arsénico y Antimonio de EcoMetales Limited, una filial poco conocida pero de gran importancia para el futuro de la estatal Codelco y de la minería en general. A través de técnicas perfeccionadas por sus propios ingenieros, en esta planta se realiza un proceso fundamental para una minería social, ambiental y financieramente sustentable: la neutralización de residuos peligrosos y la recuperación de metales valiosos.

El ingeniero Iván Valenzuela Rabi es el gerente general de esta empresa. Su trayectoria de 30 años incluye la titularidad de la Subsecretaría de Minería en los años 90; también ha sido responsable de negocios y exploraciones en Codelco y conformado la dirección de Molyb y BioSigma, también filiales de la estatal.

Hoy Valenzuela y su equipo están expectantes. Tras el alivio gatillado por la aprobación de la Ley de Capitalización de Codelco por casi US$ 1.000 millones -destinados a reducir el endeudamiento y apalancar los proyectos estructurales-, la flexibilización de la fórmula de cálculo de los aportes por la Ley Reservada, y las perspectivas para el precio del cobre en el mercado internacional, las oportunidades de crecimiento de esta unidad de negocios se perciben más halagüeñas.

Lixiviación de Concentrados

En EcoMetales los planes no faltan. En primera línea está la iniciativa Planta de Lixiviación de Concentrados de Cobre (PLCC), para el cual se calcula una inversión de US$ 324 millones. Con una capacidad de tratamiento de 200.000 ton de con-centrados anuales, producirá alrededor de 60.000 toneladas de cobre fino como cátodo.

7746762466_612b1b6324_cDurante 2016 la empresa avanzó en la ingeniería de factibilidad del proyecto, confirma Valenzuela. La ingeniería de prefactibilidad fue ejecutada durante 2014 con las respectivas pruebas metalúrgicas.

La estabilización de residuos arsenicales constituye un tema estratégico para la empresa, en consideración de los compromisos de sustentabilidad ambiental corporativos y, particularmente, de las actuales exigencias normativas sobre emisión de contaminantes en plantas de fundición. Y el arsénico, elemento cada vez más común en los procesos cupríferos, corresponde a uno de los más complejos de neutralizar.

Un tema crítico al considerar la morfología minerológica de Chuquicamata, cuyas reservas muestran un creciente contenido de impurezas en las futuras etapas de explotación.

“PLCC debiera constituirse en uno de los pilares de la estrategia para el manejo y gestión de impurezas del distrito, con la entrada en operación del Proyecto Mina Subterránea de Chuquicamata, previsto para 2019”, según ha expresado públicamente la filial.

Completar el Ciclo

En conversación con Revista Minería Total -luego de intervenir en un seminario del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile (IIMCh)-, Iván Valenzuela precisa que “este proyecto se abastecerá con parte de los concentrados de Chuquicamata Subterránea. De esta manera Codelco, a través de EcoMetales, tendría una tecnología para procesar polvos de fundición y, con este proyecto, concentrados de cobre altos en arsénico. De esta forma generaremos –en ambos casos- residuos estables de arsénico… y, obviamente, cobre, lo que justifica financieramente el negocio”.

info plcc
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Y no es broma. Desde el punto de vista económico, los procesos de EcoMetales ofrecen costos competitivos y la ventaja de alcanzar altos niveles de recuperación de cobre (mayores a 93,3%), además de aprovechar la capacidad ociosa de plantas SX y EW.

Trámite Ambiental

La Declaración de Impacto Ambiental (DIA) de PLCC fue presentada en octubre del año pasado al Servicio Evaluación Ambiental de la Región de Antofagasta, siendo acogida pocos días después. El primer Informe Consolidado de Solicitud de Aclaraciones, Rectificaciones o Ampliaciones (Icsara) fue emitido el 7 de diciembre pasado a EcoMetales.

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Documentos asociados:
Expediente de evaluación de impacto ambiental
Fuente: SEIA
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Entre los temas que se consultan está la infraestructura eléctrica y la proporción de PLS que se enviará a procesar a las divisiones de Codelco. Hasta el cierre de este artículo, PLCC se mantenía en trámite ambiental y estaba en vigencia una extensión del plazo para entregar la Adenda con las respuestas al Icsara n° 1, cuyo vencimiento se estableció para el próximo mes de abril.

En la empresa confirmaron que el cronograma para la puesta en marcha a partir de 2020, se encontraría vigente, aunque todo dependerá del plazo y tenor de la resolución de calificación, así como la obtención de permisos sectoriales correspondientes. Según la información entregada por EcoMetales al SEA, la construcción de la nueva planta se extendería por 24 meses y da-ría empleo a unas 200 ó 300 personas.

PLS y Escorodita

La futura Lixiviación de Concentrados de EcoMetales se fundamentará en un sistema de autoclave -alta presión y alta temperatura (en este caso, 28 bar y 220 °C, respectivamente)- con capacidad para procesar hasta 200 ktpa de concentrados de cobre con contenidos de arsénico y polvos de tostación.

Se proyecta la recuperación de cobre y el abatimiento de arsénico, generando hasta 242 m3/h de PLS rico en cobre que se bombeará de regreso a la planta de SX-EW de Radomiro Tomic. El residuo arsenical estable (escorodita), estimado en 120.000 tpa cuando PLCC opere en régimen, se depositará en un área especialmente diseñada, ubicada a dos kilómetros de la planta.

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Enlace asociado:
Proyecto Uso Microorganismos Extremófilos para estabilizar Arsénico
Fuente: CeBIB
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La escorodita es un “residuo estable, de acuerdo al Reglamento Sanitario sobre Manejo de Residuos Peligrosos (DS 148), donde el arsénico se cristaliza en una matriz de hierro”, explica la empresa. El proceso de Abatimiento de Arsénico y Antimonio (AAA) ha sido desarrollado, patentado y utilizado por EcoMetales en su actual planta de Calama. Según su gerente general, la eficiencia a escala industrial del sistema ha llamado la atención en otros países, sin que a la fecha existan acuerdos concretos para construir u operar proyectos específicos.

Sostiene que la innovación debe ser un puntal para perfeccionar y extender los beneficios de las metodologías actuales. En palabras de Iván Valenzuela, “Chile debe estar en la vanguardia mundial de la investigación en esta ámbito”. En esta línea, EcoMetales trabaja con instituciones nacionales y en el extranjero para desarrollar nuevas tecnologías.

“Hoy trabajamos con el Centro de Bioingeniería y Biotecnología (CeBIB) de la Universidad de Chile, que dirige el Premio Nacional de Ciencias 2004, Juan Asenjo. Gracias a financiamiento público, vamos a investigar la aplicación de biotecnología para el abatimiento de arsénico”.

Publicado en Revista Minería Total 26, ene-feb 2017.

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