Metales preciosos: Las rentables oportunidades de las impurezas mineras

  • La minería del cobre enfrenta crecientes regulaciones al manejo de las impurezas en toda la cadena de producción. La recuperación de valor, a partir de subproductos, genera interés en la industria.

“En el concierto internacional se siguen elevando las exigencias de los mercados en cuanto a las impurezas del cobre para su traslado, producción y explotación. Este escenario significa trabajar en frentes diversos”, señaló la ministra de Minería, Aurora Williams, en el “Primer Seminario Internacional sobre Minería e Impurezas: tendencias regulatorias, mercados y tecnologías”, realizado ayer en el marco de la semana Cesco.

MInistra_Aurora_Williams
Ministra Aurora Williams.

La titular de Minería precisó que es necesario avanzar  en tecnologías que hagan más eficiente la producción de cobre, incorporando innovaciones para reducir costos de fundición, que en Chile “se ubican entre los más altos a nivel mundial”. Además, dijo que las políticas públicas deben facilitar “un modelo de producción acorde a estos nuevos desafíos”.

En el encuentro, cuyo objetivo fue debatir e intercambiar opiniones sobre las tendencias y alternativas disponibles para abordar el manejo de impurezas en la minería de manera sustentable, participaron unas 180 personas, representantes de organismos públicos, empresas mineras, proveedores tecnológicos, gremios y universidades.

Recuperación de valor

Aparecen oportunidades para recuperar valor desde el procesamiento de impurezas, mediante la recuperación de subproductos, tan escasos como valiosos. El Dr. David Dreisinger, investigador en Hidrometalurgia de la Universidad de British Columbia, Canadá,  llamó a reemplazar el concepto de impurezas por “elementos críticos”.

Dreisinger se refirió a las 20 materias primas definidas como críticas por la Unión Europea, como el selenio, el telurio o bismuto, asociados a al procesamiento del cobre, que se utilizan en la industria energética y farmacéutica y cuyos precios superan ampliamente el valor actual del cobre.

“Necesitamos tener una estrategia para recuperar valor en la industria minera y eso pasa por conceptualizar de manera distinta”, insistió. Destacó el caso de las tierras raras en China, que en tres décadas pasó de producir concentrado de éstas a aplicaciones en motores y electrónica.

Metales preciosos

Jeff Adams, especialista en hidrometalurgia de Hatch, Canadá, entregó múltiples ejemplos de evaluaciones económicas interesantes a partir de la recuperación de valor de distintos subproductos en la industria del cobre, siendo muy atractivos aquellos que permiten la recuperación de metales preciosos.

Adams también se refirió a los modelos de negocio más adecuados para llevar a cabo este tipo de iniciativas, advirtiendo la necesidad de colaboración entre el área de extracción minera y el área de fundición -refinación. “La viabilidad de este negocio hay que evaluarla caso a caso”, afirmó.

Anglo y Aurubis

Por su parte, Alexander Schmitt, Ejecutivo de Marketing para Metales Base y Especiales de Anglo American, abordó los temas de mercado de “elementos críticos” llamando a estar muy cerca de los consumidores finales, ya que son los diseñadores de productos los que toman las decisiones de incorporar un elemento u otro y para ello requieren tener asegurado el suministro”. Schmitt indicó que es responsabilidad de la industria minera y de los reguladores adelantarse al mercado.

Thomas Buenger, vicepresidente Senior de Technical Primary Copper, de Aurubis, Alemania, sostuvo que “las impurezas son a su vez una carga y una oportunidad” que deben ser enfrentadas de manera conjunta por la industria minera. “Mineros y fundidores vamos en el mismo barco”, indicó.

Escorodita

En la sesión de la tarde, el Dr. George Demopoulos, profesor de la cátedra Ingeniería en Minas y Materiales, de la Universidad McGill, Canadá, analizó los factores de éxito de la escorodita, como fórmula tecnológica que permite una disposición segura de los residuos arsenicales provenientes de la producción de cobre.

Demopoulos, creador de la escorodita atmosférica a nivel de laboratorio hace 20 años, señaló que el proceso no termina con la recuperación de valor desde el cobre, sino con la disposición final de los residuos del proceso, que ha sido el objeto de su investigación, un reto difícil, desafiante, pero satisfactorio.

Ivan_Valenzuela
Iván Valenzuela, gerente general Ecometales.

En la misma sesión Carlos Rebolledo, gerente de Desarrollo y Negocios de EcoMetales, expuso los positivos resultados de la empresa filial Codelco, que desde 2007 ha procesado más de 400 mil toneladas de polvos de fundiciones de Codelco, lo que le permitió recuperar más de 75 mil toneladas de cobre fino, al mismo tiempo que abatir más de 7.500 toneladas de arsénico como residuo estable en la forma de escorodita.

Buenos negocios

“Abordar la problemática de residuos e impurezas es uno de los principales desafíos de la industria minera. Es imprescindible hacerlo públicamente para movilizar voluntades y recursos que apalanquen iniciativas de investigación y de política pública”, señaló Iván Valenzuela, gerente general de EcoMetales y miembro del Comité Organizador del seminario.

El ejecutivo agregó que las regulaciones serán cada vez más estrictas, “por lo tanto no es fácil el futuro, pero al mismo tiempo se presenta una gran oportunidad. Con inteligencia y recursos podemos traducir esas restricciones en nuevas y mejores soluciones, compatibles con el cuidado del medio ambiente y con la realización de buenos negocios. Debemos mirar soluciones de otras industrias y salir del paradigma de un sector que se mira sólo a sí mismo”, sostuvo.

 

Regulación comparada

Don_Smale
Don Smale, de Grupo Internacional de Estudios del Cobre (GIEC).

En materia regulatoria, Don Smale, secretario general del Grupo Internacional de Estudios del Cobre (GIEC), señaló que existe heterogeneidad de normas para distintos elementos contaminantes. El denominador común, enfatizó, es que van al alza y amplían su espectro de aplicación. Estas abarcan el ámbito de la salud y seguridad laboral, medio ambiente y transporte aéreo y marítimo. Agregó que si bien la industria ha reaccionado, las penalizaciones constituyen riesgos nada despreciables.

El vicepresidente ejecutivo de Cochilco, Sergio Hernández, sostuvo que estos desafíos “deben transformarse en políticas públicas y en responsabilidades para las empresas”, aunque descartó que se vaya a imponer reglas a la industria privada, sino más bien generar lineamientos para la industria pública (Codelco y Enami), y esperar la maduración de las soluciones tecnológicas.

Taro Kamiya, director de la División Tecnológica de Minería y Metalurgia de JOGMEC, Japón, indicó que la estrategia de su país, que tiene 5 fundiciones de cobre pero carece de producción de concentrados, está orientada a reducir las impurezas antes de llegar a fundición. Si bien reconoció que se trata de un reto de gran dificultad, consideró que es un camino necesario para cumplir regulaciones más restrictivas.

Esta nota incorpora información de Ecometales.

Agregar un comentario

Top